Очень быстро французская борьба получила международное признание и в 1896 г. она была включена в программу первых Олимпийских игр под названием греко-римская борьба, что подчеркивало преемственность античных традиций. В первых Олимпийских играх существовала только одна весовая категория, в которой выступало всего пять борцов из Греции, Германии, Венгрии и Великобритании.

Победу одержал немец Карл Шуман. С этого времени, за исключением Олимпийских Игр 1900 г. в Париже и 1904 г. в США (Сент-Луисе), греко-римская борьба неизменно входит в олимпийскую программу. Первый чемпионат Европы состоялся в 1898 г. в Вене (победитель — эстонец по происхождению, знаменитый российский тяжелоатлет и борец Георг Гаккеншмидт), а мировое первенство — в 1921 г. До второй мировой войны успешнее других выступали борцы-классики из Финляндии, Эстонии, Швеции, Германии, Венгрии и Турции, а после войны — немцы, поляки, финны и венгры. Со временем ведущие позиции в рейтингах стали занимать также борцы из СССР и Болгарии. В период с 1948 по 1991 гг. в СССР французская борьба официально называлась классической, а в 1991 г. ей вернули прежнее название — греко-римская. Следует также отметить, что успехи финских спортсменов на определенном этапе способствовали тому, что в ряде стран Европы, в том числе и в бывшем СССР, вплоть до 1940-х гг. классическая борьба была известна под названием финско-французской борьбы. В настоящее время вся международная деятельность по греко-римской и вольной борьбе осуществляется под руководством Международной любительской федерации борьбы (ФИЛА), созданной в 1912 г. в Антверпене (Бельгия), в которую сегодня входят представители более чем 180 стран мира.

В греко-римской борьбе правилами разрешается проводить захваты, удержания и броски только с помощью рук — все действия ногами запрещены. Также запрещены захваты туловища руками ниже пояса, болевые приемы на суставы, удары и удушения. Цель борцовского поединка — заставить соперника коснуться ковра обеими лопатками и удержать его в таком положении не менее 2 секунд. Если за время схватки никому из соперников сделать это не удается, победителем признается спортсмен, набравший большее количество очков за удачно проведенные технические приемы (разница должна быть не менее 3 баллов).

Победа как в греко-римской, так и в вольной борьбе засчитывается в следующих случаях: «чистая победа» — присуждается досрочно при туше (франц. — toucher) -фиксации лопаток противника на ковре, а также его дисквалификации или преимуществе одного из борцов в 10 и более баллов; «победа по очкам» — присуждается по истечении времени схватки при разнице в счете менее 10 баллов. Баллы присуждаются за успешное проведение как бросков, так и особых приемов как, например: тэйкдаун (борец укладывает соперника на мат, оставаясь при этом в стойке), инверсия (отражении приема соперника в свою пользу), нерфолл (пригибание плечей соперника в сторону мата в «опасную позицию» под углом менее 90°) и др. В случае, когда борец положил соперника на мат, ему дается возможность продолжить борьбу в позиции партера (от франц. — parterre («на земле»)) и попытаться перевести соперника в «опасную позицию». В случае неудачи обоих борцов поднимают обратно в стойку.

Борьба в партере, а также использование этого положения в «технических» целях является характерной особенностью греко-римской борьбы, которое перешло затем и в вольную борьбу. Кроме того, борьба в партере привела к внедрению в технический арсенал французской борьбы «борцовского моста», который стал использоваться как средство защиты для ухода из опасного положения при угрозе туше. В дальнейшем, на основе «моста» стали применяться броски назад с прогибом, называемые суплес. Особенностью греко-римской борьбы стало также то, что борец должен сопровождать соперника при его падении на ковер. Финские борцы, в свою очередь, изобрели полусуплесы (броски прогибом с поворотом через полумост в стойке), а также способы переворота соперника в партере с захватом руки через плечо («финский ключ»). По мере развития греко-римской борьбы в других странах, в ней появились новые технические элементы благодаря местным борцовским традициям. Так, борцы СССР принесли в греко-римскую и вольную борьбу броски с переводом соперника через плечи («мельница»), а турецкие спортсмены в 1930-х гг. стали применять переворот в партере обратным захватом туловища, который является исторической особенностью персидской борьбы кошти.

Самми борцовские поединки сейчас длятся 6 мин (два раунда по 3 мин) с перерывом в 30 секунд. При равенстве очков по истечении основного времени назначается три минуты дополнительного времени. Поскольку ничья в поединке не фиксируется, то в случае отсутствия очков у спортсменов, либо при разнице очков меньше трех баллов, соперников ставят в центр ковра в партер в положение «крестового захвата», определяя преимущество в захвате по жребию. В этом случае очко присуждается тому, кто сумеет первым провести атакующее действие.