Самбо является действительно уникальным видом борьбы — синтезом многих национальных видов единоборств, в котором на высочайшем научно-методическом уровне разработаны техника и тактика борьбы, система подготовки борцов, а также проведения соревнований с учетом самого широкого контингента участников. Кроме того, самбо обладает огромным количеством разнообразных технических приемов, которые согласно общепринятой классификации подразделяют на технику борьбы стоя, лежа, переходы от борьбы стоя к борьбе лежа и наоборот, а также спецприемы боевого раздела.

Кроме того, выделяют 5 дистанций боя: дистанцию вне захвата, дальнюю (захват за рукав противника одной или обеими руками), среднюю (захват одежду на туловище спереди или одной рукой за рукав, а другой — за одежду на туловище спереди), ближнюю (захват одной рукой за рукав или одежду на груди, а другой — за одежду на спине, воротник или за ногу) и дистанция борьбы вплотную.

В технику борьбы стоя входят: стойки; подготовка и способы захватов; передвижения и обманные движения; способы подготовки, исходные положения и подходы к броскам; прорывы оборонительных захватов (способы разъединения сцепленных или цепляющихся рук противника); приемы страховки и самостраховки; броски; комбинации бросков; ответные броски и защита от них. Сами броски в самбо классифицируют следующим образом: броски с помощью ног (подножки, зацепы, подбивы, подсечки и подсады); броски в основном туловищем (броски через тазовый пояс (броски через бедро), плечевой пояс («мельницы»), спину и грудь); и броски с помощью рук (рывком за руку, за ногу, за две ноги, броски кувырком и перевороты).

В технику борьбы лежа входят: исходные положения и вспомогательные действия; прорывы оборонительных захватов; заваливания( способы перевода противника из положения стоя на колене или на коленях в положение лежа на спине); переворачивания (перевороты в положение лежа на спине противника стоящего на четвереньках или лежащего ничком); удержания (способы прижатия туловищем противника к земле без болевых приемов); болевые приемы (воздействия на суставы рук (рычаги (локоть, плечо), узлы, обратные узлы, ущемления бицепса), воздействия на суставы ног (рычаги (колено), ущемления (сдавливания сухожилия), скруты (тазобедренный, коленный суставы)); комбинации из приемов борьбы лежа; защиты и контратаки против приемов борьбы лежа.

Кроме того, в технике самбо существуют также разделы: переход от борьбы стоя к борьбе лежа (смешанные комбинации из бросков и приемов борьбы лежа); болевые приемы в стойке; переходы к борьбе лежа и ответные приемы борьбы лежа против бросков и накрываний противника; переходы от борьбы лежа к борьбе стоя (вставания; смешанные комбинации из вставаний и бросков; броски, подготавливаемые из положения борьбы лежа).

Официальные соревнования по самбо проводятся среди борцов различных возрастных групп и весовых категорий (для взрослых существует 9 весовых категорий: от 52 кг до свыше 100 кг), чемпионаты Европы и мира для взрослых. С 1966 г. самбо получило международное признание, и уже с 1972 г. по нему стали проводиться международные соревнования. В 1972 г. на первом открытом чемпионат Европы в восьми весовых категориях первые места заняли спортсмены СССР и в двух других — японские борцы. В 1973 г. в Тегеране (Иран) был проведен первый чемпионат мира, где сборная СССР завоевала 9 золотых и 1 серебряную медали. Создание Международной любительской федерации самбо (ФИАС) было объявлено в 1985 г. на Конгрессе в испанском г.Бильбао. В настоящее время самбо культивируется более чем в 40 странах мира. В 1981 году Международный Олимпийский комитет признал борьбу самбо олимпийским видом спорта, однако до сих пор она пока еще не вошла в официальную олимпийскую программу.

Боевое самбо принято в качестве системы рукопашного боя в спецподразделениях МВД и Министерства обороны России 738 и включает в себя помимо спортивного раздела борьбы в одежде с учетом специфики боевых ситуаций (атаки и защиты от ударов руками и ногами; защиты от захватов и обхватов), приемы обезоруживания противника (пистолет, палка, нож, саперная лопатка и т.д.), приемы штыкового боя; связывание, задержание, конвоирование противника и осмотр задержанных; защиты от нескольких нападающих, использованию в бою подручных преметов (стул, зонтик и т.д.); а также специальные приемы боевого самбо (снятие часового; опасные броски; приемы удушения и быстрого уничтожения противника и т.д.).