Народы Скандинавии издавна считались превосходными пловцами, что в принципе не удивительно, поскольку еще в сравнительно недавнем прошлом практически каждый скандинавский мужчина большую часть своей жизни проводил на воде. Специалисты-историки отмечают даже, что дружины викингов на корабельных палубах чувствовали себя едва ли не уверенней, чем на суше.

Сами скандинавы хорошими пловцами считали тех, кто умел плавать на большие расстояния, с большой скоростью, а также мог долго держаться под водой. При этом, все эти качества воин должен был уметь продемонстрировать как раздетым, так и в одежде, поскольку выпрыгнувший сам или выброшенный в бою за борт корабля, воин мог скрытно уплыть прочь. Часто викинги, находясь в воде, укрывались от стрел под своим щитом, который был изготовлен из дерева и в воде не тонул.

В летнее время популярным средством времяпрепровождения в среде норманнов были так называемые «водные виды спорта». Одним из этих видов и была борьба в воде, в которой каждый из участников стремился сломить сопротивление соперника и практически утопить его, погрузив в воду с головой.
В исландских сагах упоминаются имена людей, например, Кьяртан Олавссон и Олав Трюггвасон, которые слыли мастерами в искусстве борьбы в воде. Российский исследователь А.В. Трескин в одной из своих работ пишет: «В старой саге рассказывается о том, что он превосходил современников в различных состязаниях, а в плавании был непобедим. Однако, в одном случае ему не удалось избежать горечи поражения. Случилось это в Норвегии, куда исландцы прибыли на большом корабле в 999 году.

В этот день стояла отличная погода и горожане, жители Тронхейма, стали купаться, и исландцы, наблюдавшие за развлечениями с корабля, обратили внимание на одного из пловцов, который отличался мощным телосложением и плавал лучше, чем другие. И тогда кто-то предложил Крьяртану: «Почему бы тебе ни прыгнуть и не померяться с ним силами?

Кьяртан, подзадориваемый друзьями, сбросил одежду, прыгнул за борт, незаметно подплыл к этому человеку и окунул его в воду. <…>

Пловцы вновь показались на поверхности, и Кьяртан окунул противника еще раз, нырнул вместе с ним и долго держал его под водой, ожидая, что выбьется из сил от недостатка воздуха. Когда же исландец решил, что схватка выиграна, и хотел всплыть, он вдруг понял, что такого серьезного испытания под водой ему еще не приходилось переживать. Норвежец сжал его в железных объятиях и держал под водой до тех пор, пока Кьяртан почти потерял сознание от удушья.

Когда пловцы отдышались и вышли на берег, спросил его норвежец:

— Как твое имя?

Кьяртан назвал себя, и норвежец сказал:

— Плаваешь ты хорошо. Преуспел ли ты в других атлетических занятиях? Я король Норвегии — Олав Трюггвасон.

Исландский гость с почтением выразил норвежскому королю свою радость по поводу того, что ему выпала честь померяться силами с лучшим атлетом Скандинавии. Эта история стала впоследствии широко известна в странах Северной Европы.

Другим королем, который охотно развлекался таким образом, был Сигурд Крестоносец. Борьба на воде давалась ему очень легко, так как он был рослым и сильным человеком.

Викинг по имени Орвар Одд получил золотое кольцо в качестве приза на соревнованиях. Он боролся с двумя хорошими пловцами. Состязаясь один против двух, он сумел продержать противников под водой, столько времени, что у них из носа пошла кровь, когда они, наконец, выплыли на поверхность».

Борьба в воде в виде дуэли широко практиковалась в XIX в. среди моряков не только в странах Скандинавии, но и на Британских островах. В одной из таких дуэлей участвовал даже наш соотечественник граф Федор Иванович Толстой. Англичанин Миллинген в книге, изданной в Лондоне в 1841 г., приводит такой случай:

«Однажды, поссорившись с каким-то морским офицером, Толстой послал ему вызов, который тот отклонил под предлогом чрезвычайной ловкости графа во владение пистолетом. Тогда Толстой предложил уравнять шансы, стреляясь дуло в дуло. Но и на это не согласился моряк, предложивший, в свою очередь, избрать «морской способ» -бороться в воде, пока один из противников не утонет. Толстой попробовал отказаться, ссылаясь на неумение плавать, но нарвался на обвинение в трусости. Тогда он -объяснение происходило на берегу — схватил противника и поволок в море. Выплыли оба, но несчастный моряк отдал борьбе столько сил и получил такие повреждения, что через несколько дней умер».