У населения полинезийского о.Таити борьба (маона) всегда пользовалась огромной популярностью. Джеймс Кук (1728-1779 гг.), который первым из европейцев побывал на этих островах, не единожды отмечал пристрастие таитян к этому единоборству. Борьба и единоборства вообще (еани) были важной частью повседневной жизни этого народа. Без них не проходило ни одно значимое торжество или праздник. Исследователь культуры полинезийских народов Ульям Эллис отмечает:

«Борьба была фаворитом, и возможно самым распространенным спортом; следовательно, taupiti, или собрание, часто называли taupiti maona, собрание для борьбы».

Различные единоборства (например, мото-раа — кулачный бой) и борьба являлись неотъемлемой частью комплекса военно-физической подготовки воинов, в них соревновались как знатные особы (арии), так и простой народ и даже жрецы (опунуи). Соревнования по борьбе (taupirimaona) неизменно включались в календарные празднества, а также устраивались в честь прибывших гостей. Мастера борьбы (maona mehai) для таких соревнований часто зазывались за долгое время до их проведения, настолько был велик статус борцовских состязаний.

В самом известном варианте, таитянская борьба маона во многом напоминает современную международную борьбу вольного стиля. В этом виде она практиковалась и до Кука и продолжает существовать в наше время. Ее описание можно найти в записях очевидцев, которые первыми увидели таитянскую борьбу:

«Когда было все приготовлено, на арену вышли туземцы группами 8, 10, 12, а иногда и более человек. Они двигались согнувшись, прижав левую ладонь к правой стороне груди, а правой ладонью ударяя по левой руке и предплечью. Так длилось до тех пор, пока кто-нибудь жестом не вызывал противника на борьбу, при этом не произносилось не слова. Борцы пытались схватить друг друга за бедра, а если это не удавалось, то вцеплялись в волосы и боролись до тех пор, пока один не укладывал другого на лопатки. Всякий раз (за исключением одного лишь случая) старики возглашали победу троекратным криком, а группа туземцев исполняла на протяжении минуты какой-то танец

Остальные борцы продолжали состязания, не обращая внимания на зрителей. Свою ловкость они, видимо, показывали только в начале, исход борьбы решался силой. Если силы были равны и ни тот, ни другой не мог уложить противника на спину, они по взаимному согласию расходились; в противном случае их растаскивали другие. Победитель не глумился над побежденным, а побежденный не роптал на судьбу, но, видя свирепые лица борцов, можно было подумать, что они в самом деле враги».