Борьбу, известную в Скандинавии с древнейших времен до Нового времени, можно условно разделить на два основных направления: первое — так называемая «боевая борьба», т.е. борьба не на жизнь, а на смерть, практиковавшаяся викингами и рыцарями, а также дворянами в позднем средневековье; второе направление — состязательная борьба, известная в нескольких видах как у древних викингов, так и у современных народов Скандинавии.
«Боевая борьба» представляла собой единоборство, в котором сочетались борцовские приемы и удары руками, ногами и головой. Кроме того, допускались укусы и некоторые другие, не совсем традиционные методы: «Видя, что ничего так не выйдет, ибо и его щит тоже пришел в негодность, Эгиль бросил меч и наклонился над ним и перекусил ему горло».
Техника и навыки «боевой борьбы» были хорошим дополнением к вооруженным поединкам, тем более, если верить шведским исследователям, викинги специально обучались искусству боя голыми руками против вооруженного противника. Методы боя холодным оружием соединенные с борьбой представляли собой уникальную систему рукопашного боя, дававшие воину гарантию выйти из боя живым и невредимым:

«Тьостольв взмахнул секирой, Хрут отскочил и левой рукой ударил по лезвию секиры, что та выпала из рук Тьостольва. Затем Хрут ударил Тьостольва мечом по ноге выше колена, так, что почти отсек ему ногу, подскочил к нему и сильно толкнул его. Потом он ударил его мечом по голове».

К состязательному направлению можно отнести борьбу «вольного стиля» с произвольным захватом за одежду или тело противника. В зависимости от погоды соперники выходили на схватку одетыми или по пояс обнаженными. Перед началом схватки оговаривался вариант ее начала: «в обхват» или с обоюдного захвата за ворот верхней одежды, как это встречается в ирландской борьбе collar and elbow wrestling. Для победы необходимо было опрокинуть соперника на спину. Если падали оба борца, победителем становился оказавшийся сверху борец. В некоторых письменных источниках эту борьбу называют также Leikfang. В древней Скандинавии дуэли также проходили путем борцовских схваток. С эпохи викингов известен знаменитый поединок по борьбе между королем Норвегии Сигурдом Йорсалфари («Иерусалимским паломником», ум. 1130г.) и его братом Евстейном.

Имела место также борьба с обязательным захватом соперника «в обхват» (швед. gripa om), которая имела некоторые региональные различия. Например, в одних местах борьба была чисто силовой, без использования приемов с воздействием ногами на ноги соперника. В других районах борцы активно использовали подножки и зацепы ногами. В этой борьбы встречалось также правило «до трех раз», когда победитель определялся по результату трех схваток. Следует еще отметить, что, во всяком случае, в Исландии, осуществлялись также и групповые схватки.

Кроме того, викинги и их наследники состязались также в Dra armkrok — борьбе, в которой соперники перетягивают друг друга, сцепив кисти рук. Также в средневековой Скандинавии пользовался огромной популярностью такой вид состязательной борьбы, как beltespenning (belte — пояс, кушак, ремень, spenne — «натягивать, растягивать»), в которой соперников перед началом схватки связывали поясом или ремнем. Наибольшее распространение beltespenning имела в Норвегии и Швеции. Наследницей традиций викингов является ныне популярная исландская борьба на поясах glima и ее шведский аналог beltag.
После эпохи викингов скандинавы занимались борьбой по различным праздникам и в компаниях, а искусство борьбы — главным образом, борьбы «в обхват», передавалось из поколения в поколение. В Новейшее время борцовские обычаи, все еще сохранявшихся среди простого люда, были снова введены в употребление при проведении праздников, когда возникло стремление к возрождению старых игровых, спортивных и атлетических традиций народа.

Так, с целью возрождения футбола и других национальных видов спорта в некоторых местах Швеции, например, были учреждены игровые, спортивные и атлетические общества. О них рассказано в книге Йозефа Элерта «Воспоминания о спорте на острове Готланд» футбольного клуба г.Висбю (осн. в 1878 г.), Стефана Гиллети (осн. в г.Висбю в 1880 г.) и об оживленной деятельности спортивного общества г.Висбю (осн. в 1887). По инициативе этих обществ начали проводиться также и состязания в борьбе. Так, например, на поле г.Висбю летом 1892 г. впервые состоялось соревнования по так называемому «готландскому пятиборью». Пятым пунктом соревнований была борьба, проводившаяся в несколько отборочных туров. Согласно правилам, борьба производилась в обхват руками накрест, нельзя было делать подножки и захваты за одежду. Схватка могла продолжаться максимум 15 минут. Побежденным считался тот, кого удавалось повалить на землю или уложить «на лопатки». В 1892 г. в борьбе победили братья Хеллгрен. Призами служили серебряные кубки и денежная премия в размере 50 крон. В последующие годы соревнования по борьбе в Висбю проводились регулярно.

На острове Готланд и сейчас соревнуются в разновидности борьбы, где соперники орудуют только ногами. Л.Мартынов пишет о ней, что «борьба ногами ничем не отличается от любой другой, кроме того, что руки борцов в ней участие не принимают. Орудуя одними ногами, нужно прижать спину врага к земле».

Впоследствие, в Швеции и Дании стали заниматься немецкой борьбой в прямой стойке, при которой также были типичны обхваты руками крест-накрест. У нее была своеобразная черта — вероятно, в качестве особого ноу-хау, в ходе борьбы не разрешалось касаться земли никаким местом, даже коленом! Во всяком случае, так рассказывают о ней финны, приезжавшие в 1900 г. в Стокгольм, чтобы померяться силами с тамошними атлетами. Таким образом, в начале ХХ в. собственно в Скандинавию еще не проникли обычаи французской (классической) борьбы.