Вольная борьба — современный вид международной олимпийской спортивной борьбы. Обязана своему происхождению старым британским стилям: Ланкашир рестлинг, Девон рестлинг, Кумберленд рестлинг и Скоттиш рестлинг, а также любительскому и профессиональному стилю борьбы, возникшему в США в ХХ в. на их основе. В борьбе вольного стиля схватки ведутся в стойке и партере, при этом правилами разрешаются захваты руками ног соперника, а также приемы, проводимые с помощью ног (зацепы, подножки и т.д.).
История развития вольной борьбы носит более сложный характер по сравнению с борьбой греко-римской (см. Греко-римская борьба). Стилей, которые можно условно назвать «вольной борьбой» с практически неограниченной свободой выбора средств для победы над противником в мире существует достаточно много, и британские виды борьбы также не были исключением. Особенно, подобной характеристики заслуживает так называемая ланкаширская борьба (см. Ланкашир рестлинг), в которой схватки носили достаточно жестокий характер, а борьба велась как в стойке, так и на земле, при этом борцы широко применяли приемы с помощью ног, а также захваты руками ниже пояса. Именно Ланкашир рестлинг, точнее ее разновидность кэч-эз-кэч-кэн, очень популярная среди населения графства Ланкашир, и послужила основой для создания борьбы «вольного стиля». На своей исторической родине ланкаширский вольный стиль наряду с другим видом «борьбы», пуррингом (см. Пурринг), составлял неотъемлимую часть народных праздников и развлечений.

Термин «вольная борьба» обязан своему происхождению французскому языку. В большинстве европейских стран термин «борьба кэч» (англ. — сМек wrestling; франц. — le catch) означает «шоу-борьбу», основаннную на трюковых приемах, в то время как на диалекте графства Ланкашир борьба кэч-эз-кэч-кэн (catch-as-catch-can) означает именно «вольную борьбу» — буквально «хватай-как-можешь», т.е. борьбу с максимально широким набором технических приемов и минимумом правил на ведение схватки. Когда Международная федерация любительской борьбы (ФИЛА) начала проводить международные соревнования по кэч-эз-кэч-кэн, то правила проведения соревнований были написаны на французском языке, где «кэч-эз-кэч-кэн» буквально переводиться как «lutte libre», т.е. «вольная борьба» — термин, который и закрепился в дальнейшем за этим видом борьбы во всем мире.

Переселенцы из «Старого света» XIX — начала XX вв. принесли с собой на американский континент старые английские борцовские традиции вестморлендского, корнуэлльского и ланкаширского стилей. Борьба всегда пользовалась популярностью среди переселенцев — охотников, фермеров, рабочих и военных, о чем свидетельствуют многочисленные эпизоды в классической американской литературе. Любительская борьба была повседневным развлечением, украшением праздников, а также элементом воинского воспитания. 16-й президент США Авраам Линкольн (1809-1865) был страстным поклонником английской борьбы и чемпионом уезда Сэнгэймон штата Иллинойс, а один из авторов конституции США 1787 г., американский просветитель Бенджамин Франклин (1706-1790) в своих «Предложениях по совершенствованию системы образования молодежи в штате Пенсильвания» (1799 г.) предлагал создать своеобразную «Академию воспитания» молодежи для активной жизни, которая помимо прочего должна была обеспечить возможность занятий различными видами спорта, в том числе плаванием и борьбой.

В конце XIX — начале XX вв. борьба в США культивировалась в двух основных направлениях — как любительская (так называемые «народные стили» — folkstyles) и профессиональная вольная борьба («рестлинг» — wrestling). Под «народными стилями» понимались, в первую очередь, различные британские стили борьбы — ланкаширский кэч, кумберлендский и вестморлендский «клинч», корнуоллская и девонская борьба «в одежде», практиковавшиеся, в основном, в амерканских колледжах, а позже и в университетах. Борьба здесь считалась любительской и ее часто еще назвали «студенческой борьбой» (collegiate wrestling). Параллельно «студенческой» развивалась профессиональная борьба на ринге, которая в первые годы своего становления в Америке меньше походила на шоу, чем в наши дни, и была довольно серъезным единоборством с широким набором бросковых техник, возможность выполнять болевые и удушающие приемы. В профессиональной борьбе требовалась значительная физическая сила, и хотя некоторые приемы явно играли на публику, подобно цирковой французской борьбе начала ХХ в., серьезные травмы в американском кэч были совсем не редкими.